Bijna iedereen denkt bij de naam New Orleans ook aan Katrina. De hurricane die 800 doden in deze stad veroorzaakte en 200.000 huizen vernielde. Veel termen uit deze stad ken ik pas sinds de verhalen over Katrina en zullen voor mij altijd hiermee geassocieerd worden. De Superdome bijvoorbeeld, waar 30.000 mensen dagenlang zonder voldoende eten, water en sanitair hebben doorgebracht. Of de Lower Ninth Ward, de wijk bevolkt door de armen van de stad die geen auto hadden om de stad te verlaten en dus de watergolf over zich heen hebben gekregen.
Wat is er nu nog van te zien in New Orleans?
Ten eerste wordt er ook door de stad zelf veel aandacht aan besteed. De city tour die iedere toeristische stad heeft heet hier “City and Katrina tour”. We zijn met de bus door de Ninth Ward gereden en hebben huizen gezien die nog steeds niet herbouwd zijn en ook een aantal projecten waar door vrijwillgers wordt gebouwd. Veel mensen kunnen de herbouw van hun huis niet betalen. De hypotheek op het oude huis is er nog, de verzekering dekt geen natuurgeweld, dus hoe moet je dat dan betalen? Er zijn veel, misschien wel meer dan 10 grote projecten, financieel gesteund door rijke beroemde Amerikanen waaronder Brad Pitt en Harry Conninck Jr. die met vrijwilligers bouwen en renteloze hypotheken regelen. De eigenaren moeten vervolgens zelf ook 400 uur arbeid in de bouw van het eigen huis of dat van de buren steken.
Verder is er een nieuwe tv serie van HBO getiteld “Treme” (met de nadruk op de laatste lettergreep, dus trummmee). Dit is de naam van een andere wijk in de stad. De serie begint net aan zijn tweede seizoen, we hebben de dvd van het eerste seizoen gekocht. Veel lof over deze serie en hoe de cultuur van New Orleans en haar muziek worden vormgegeven. Het uitkomen van de dvd van het eerste seizoen is groot nieuws, de cast komt hier signeren en je kunt zelfs meespelen in massascenes deze week als je wilt.De essentie van de serie is dat de stad gewond, maar niet gebroken is. The spirit of New Orleans is still alive, New Orleans is still a great city.
Eerlijk gezegd gaat het hele verhaal veel meer betekenen voor ons nu we de stad echt zien. Destijds waren we deze reis al van plan en hebben veel materiaal gezien over de ramp en de gevolgen ervan. Onder andere de film “When the levees broke” van Spike Lee met prachtige muziek van Terence Blanchard. Maar toch, nu we met eigen ogen zien dat de stad er inderdaad zo uit ziet, met al die houten huizen en de brandende zon en de prachtige muziek, nu herhalen we de film in gedachten en is het alsof we hem opnieuw zien.

En wat nu pas echt goed tot me doordringt is dat Katrina niet de directe oorzaak van de ramp was. Katrina heeft de Mississippi teruggeblazen naar het noorden. En daar is Lake Pontchartrain. Een meer, ongeveer 150% van de omvang van ons IJsselmeer. We zijn er vandaag met de auto overheen gereden, er loopt een 40 kilometer lange brug overheen. Het waterpeil in dit meer werd zes jaar geleden door Katrina’s kracht te hoog en haar dijken zijn doorgebroken. Dus het water kwam van het Noorden. Juist de wijken in het Zuiden van de stad tegen de rivier aan waren veilig, deze lagen boven zeeniveau. 80% van de stad is echter ondergelopen en bij onze tour zijn hele wijken aangewezen die 2 of 3 meter onder water hebben gestaan.
En de grote klacht is dan ook dat dit geen natuurramp was maar een ramp veroorzaakt door mensen. De dijken waren onvoldoende en dat wist men ook, tientallen rapporten getuigden daarvan, maar het budget voor dijkbewaking was al jaren verminderd ten behoeve van verhoging van de militaire uitgaven om ene Houssein uit zijn hol te jagen. Het zal je maar gebeuren….